Tierras raras o vanadio, materias primas estratégicas para la minería moderna

lunes 12 agosto , 2019

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El vanadio se usa en la mayoría de las herramientas de mano | Foto: Akhil Nair/Pexels

Por: Carlota G. Velloso

Metales como las tierras raras, el vanadio o el litio se han convertido en estratégicos por sus aplicaciones en el sector tecnológico o en la automoción eléctrica, lo que ha llevado a las empresas mineras a poner el foco en estos elementos despreciados hace años y ahora imprescindibles para fabricar baterías o para almacenar la energía renovable.

“Hace diez o quince años valían cero, porque no se utilizaban para nada”, resume en una entrevista con Efe el vicepresidente ejecutivo de Berkeley Minera, Francisco Bellón.

Esa situación ha cambiado radicalmente y en un país como España, por ejemplo, hay “muchos” permisos de investigación pedidos ante el interés de la industria, situación que se repite en numerosos países.

La lista de minerales estratégicos va cambiando con el desarrollo tecnológico, aunque, en opinión del director general de la Confederación Nacional de Empresarios de la Minería y la Metalurgia (Confedem) española, Vicente Gutiérrez, los metales “del futuro” son “los que están relacionados con la transición energética”.

Así, crece de forma exponencial el precio del vanadio -utilizado en baterías- o la demanda del litio o el cobalto.

El siguiente listado recoge las materias primas estratégicas y sus aplicaciones en la industria:

TIERRAS RARAS

Son un grupo de diecisiete metales de la tabla periódica -entre los que está el itrio, el cerio o el gadolinio -sin los que no se pueden fabricar celulares y computadoras y sin los que se retrocedería a los dispositivos antiguos. Las tierras raras están en pantallas, micrófonos, cámaras, memorias de almacenamiento o infrarrojos, entre otras aplicaciones.

VANADIO

Las baterías de vanadio se fabrican exclusivamente con ese metal y son capaces de seguir cediendo grandes cantidades de energía a la vez que se están cargando, por lo que se usan tanto en generadores eólicos o solares como en coches eléctricos.

LITIO

Es un metal que también se emplea en las baterías recargables y, por tanto, en la industria del coche eléctrico.

Auto eléctrico | Foto: Agencia DPA

COBALTO

Las baterías de litio de los vehículos eléctricos no funcionarían sin cobalto, que se emplea además en la industria del automóvil.

TÁNTALO

Se utiliza en los condensadores que almacenan y distribuyen la energía, por lo que la carga y descarga de dispositivos como móviles u ordenadores depende del tántalo.

NIOBIO

Se destina a motores, cohetes o equipos de combustión por presentar una gran resistencia al calor.

INDIO

Se encuentra en todo tipo de pantallas porque es un metal conductor y transparente. También se utiliza junto al germanio en los motores y en los generadores eólicos y es esencial en la energía fotovoltaica.

ANTIMONIO

Sirve para endurecer el plomo en las baterías de almacenamiento. Además tiene propiedades ignífugas, lo que hace que se utilice en mobiliario de coches y aviones.

WOLFRAMIO

Se encuentra en tubos de rayos X, en los aparatos de televisión, en los filamentos de los cables, en los contactos de interruptores y corriente eléctrica o en soldaduras.

GERMANIO

Está en las redes de fibra óptica, en infrarrojos, en placas solares, en los CDs o DVDs y también en láseres, porque permite que una longitud de onda más pequeña y precisa.

A pesar de la pujanza de estos “nuevos” minerales, los metales básicos siguen siendo demandados por la industria porque tienen importantes aplicaciones en tecnología:

COBRE

Los coches eléctricos llevan cobre, también los ordenadores y los aerogeneradores, por su alta capacidad para almacenar la energía.

Cobre | Foto: Fancycrave.com/ Pexels

PLOMO

Se emplea tanto en baterías eléctricas como en baterías de vehículos pesados. Además, en equipos médicos para proteger de la radiación en análisis clínicos, en la reproducción de vídeo o en revestimientos de cables.

ORO

Se consume principalmente en joyería, aunque es un buen conductor de electricidad y resistente a la corrosión, por lo que adquirió otros usos a finales del siglo XX, incorporándose a computadoras, equipos de telecomunicaciones, reactores de aviación y naves espaciales.

ZINC

Se usa en galvanizados y revestimientos de acero o en dispositivos electrónicos como computadoras.

HIERRO

Además de la industria siderúrgica y de usarse para aleaciones con otros metales, como el acero, el hierro sirve para fabricar computadoras.

ESTRONCIO

Está presente en el sector petroquímico, en los procesos de extracción de petróleo y gas natural, aunque también aparece en la fabricación de imanes o en la industria de la iluminación.

ESTAÑO

Se emplea en revestimientos o en soldaduras de circuitos eléctricos.

Agencia EFE

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